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¿Qué son neurotransmisores?

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Los neurotransmisores son sustancias químicas responsables de transmitir impulsos durante las sinapsis desde una neurona a otra, célula glandular o célula muscular. Es decir, el organismo los utiliza para enviar información o señales de una parte del cuerpo a otra.

La sinapsis y los neurotransmisores

La sinapsis es un mecanismo de conexión entre neuronas a través de las cuales la “información” fluye de una neurona a otra.

Las neuronas son las estructuras básicas de procesamiento de información en el Sistema Nervioso Central (SNC).

Ellas procesan toda la “información” que fluye dentro, hacia o fuera del SNC, que incluye la información motora, sensorial y cognitiva.

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Las neuronas son las células responsables de la neurotransmisión.

Una neurona “típica” tiene cuatro partes (o regiones) distintas. La primera parte es el cuerpo celular (o soma).

La segunda y la tercera parte son dendritas: estructuras que se extienden lejos del cuerpo de la célula.

Las señales entrantes de otras neuronas se reciben a través de sus dendritas.

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La señal de salida a otras neuronas fluye a lo largo de su axón. Una neurona puede tener miles de dendritas, pero solo tendrá un axón.

La cuarta parte distinta de una neurona se encuentra al final del axón. Estas son las estructuras que contienen neurotransmisores.

Los neurotransmisores son el medio químico a través del cual las señales fluyen de una neurona a la siguiente en las sinapsis químicas.

Cómo funciona la neurotransmisión

El terminal axónico de una sinapsis almacena neurotransmisores en vesículas.

Cuando son estimuladas por un potencial de acción, las vesículas sinápticas liberan neurotransmisores.

Estos cruzan la pequeña distancia (hendidura sináptica) entre un terminal axónico y una dendrita a través de la conducción.

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Una neurona puede estar sujeta a múltiples neurotransmisores a la vez.

Luego, cuando el neurotransmisor se une a un receptor en la dendrita, la señal se envía.

Lo siguiente es que el neurotransmisor permanece en la hendidura sináptica durante un corto tiempo.

Luego se devuelve a la neurona presináptica a través del proceso de recaptación, se metaboliza gracias a las enzimas o se une al receptor.

Si este proceso resulta complicado, hay que recordar que las neuronas a menudo están conectadas a otras neuronas.

Esto implica que, en cualquier momento, una neurona puede estar sujeta a múltiples neurotransmisores a la vez.

Principales neurotransmisores  

Se conocen más de 100 neurotransmisores. Muchos simplemente se construyen a partir de aminoácidos y otros son moléculas más complejas.

Los neurotransmisores realizan muchas funciones vitales en el cuerpo.

Por ejemplo, regulan los latidos del corazón, le dicen a los pulmones cuándo respirar, estimulan la sed, afectan el estado de ánimo y controlan la digestión.

Hay varias formas de clasificar los neurotransmisores. Una de ellas es por su composición química.

Clasificación de los neurotransmisores por composición química

De acuerdo a este criterio hay: aminoácidos como aspartato, glutamato, glicina, D-serina.

Los gases que incluye el monóxido de carbono.

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Cuando son estimuladas por un potencial de acción, las vesículas sinápticas de las neuronas liberan neurotransmisores.

También las monoaminas que incluyen dopamina, histaminas, hepinefrina y serotonina, entre otras.

Péptidos tales como β-endorfina, anfetaminas, somatostatina y encefalina.

Otros neurotransmisores son las purinas, aminas rastros, otras moléculas como: acetilcolina y los iones individuales como el zinc.

Hay otro método de clasificación que categoriza los neurotransmisores en inhibidores y excitatorios.

Sin embargo, categorización depende no de la enzima neurotransmisora, sino del receptor.

Neurotransmisores más importantes

Aunque todos son relevantes y cumplen funciones específicas, algunos destacan por ser los más utilizados, o porque cumplen funciones primarias específicas.

Ácido glutámico

Es el neurotransmisor más abundante entre los seres humanos. De hecho, es utilizado por la mitad de las neuronas del cerebro.

Esto se debe a que es el principal transmisor excitador en el sistema nervioso central.

GABA

El GABA (ácido gamma-aminobutírico) es el transmisor inhibitorio primario en el cerebro de los vertebrados.

Ayuda a controlar la ansiedad.

Glicina

La glicina no solo está presente en los humanos. También se encuentra en la médula espinal de los vertebrados, donde funciona como inhibidor.

Acetilcolina

Es el primer neurotransmisor conocido. El descubrimiento fue obra del  armacólogo alemán Otto Loewi.

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La acetilcolina es inhibidora y excitadora al mismo tiempo.

Esto se debe a que ralentiza (o inhibe) la frecuencia cardíaca y contra (o excita) el músculo esquelético.

El alzheimer se asocia con una caída significativa en los niveles de acetilcolina.

Otros neurotransmisores conocidos son la dopamina, la serotonina y las endorfinas.