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¿Los neandertales eran poco evolucionados?

No. A pesar de lo que se popularizó de ellos, los neandertales eran capaces de hablar, vivían en grupos pequeños y pudieron cruzarse con humanos más modernos anatómicamente hablando. Tenían pensamiento simbólico y métodos avanzados de construcción de herramientas. Se vestían con ropas de pieles y algunos tenían cabello rojo y pecas.

Los “abuelos” neandertales

A los neandertales se les considera el pariente humano más cercano ya extinto.

De hecho, su parecido anatómico es tan cercano que especialistas discuten si el Homo neanderthalensis es un género del Homo sapiens o una subespecie de este.

Este grupo de personas vivió en lo que se conoce como Eurasia entre 200.000 y 30.000 años atrás, en la época del Pleistoceno.

Los investigadores establecieron que tenían una apariencia similar a la nuestra, aunque más robusto y una estatura más baja.

Se cree que esta conformación anatómica era una adaptación para protegerlos del frío intenso de la Edad de Hielo.

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El mito del neandertal poco evolucionado, se debe a la mala interpretación del esqueleto de un hombre que sufría un avanzado estado de osteoartritis. En realidad, era una sociedad compleja con pensamiento simbólico.

Por esta razón, se refugiaban en cuevas de roca caliza de Eurasia, de donde surgió el mito de que vivían en cavernas.

Al parecer, tenían pómulos angulosos, cejas prominentes y nariz ancha.

Se discute todavía si la conformación de la nariz tenía el propósito de humidificar y calentar el aire frío.

Hay cierto acuerdo en la comunidad científica que estos se originaron en África, pero emigraron hacia Eurasia donde se establecieron.

De hecho, ocuparon gran parte del territorio correspondiente en la actualidad a Medio Oriente, Europa, Gran Bretaña y Uzbekistán.

Aproximadamente el 1 por ciento de los neandertales tenían el pelo rojo, la piel clara e, incluso, pecas.

Una investigación del 2017 señaló que su cerebro creció más lentamente que los de otros humanos y se hicieron más grandes.

Sociedades neandertales

En lo social vivían en familias nucleares.

En general, llegaban a una edad de 30 años, aunque, al parecer, algunos vivían más tiempo.

Hay evidencias que indican que enterraron a sus muertos.

No se sabe si manejaban algún lenguaje. Aunque el tamaño y la naturaleza compleja de sus cerebros indican que probablemente sí.

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Esta especie utilizó herramientas primitivas y, con el tiempo, construyeron otras más complejas.

Incluso, usaron un tipo de pegamento para unir puntas de piedra a varas de madera con la que crearon lanzas de caza.

Tenían un cierto control del fuego y hay quienes han teorizado que podrían haber construido barcos para navegar el Mediterráneo.

Aunque se pensó que por el clima pudieron haber recurrido al canibalismo,  recientemente se descubrió que comían verduras cocidas con regularidad.

Descubrimiento de los neandertales

El nombre de “neandertal” se debe al lugar donde se descubrieron los fósiles de sujetos de este pueblo.

En el Valle Neander, Dusseldorf, en Alemania, unos canteros encontraron restos de un esqueleto en una cueva de piedra caliza.

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Restos de un sujeto neandertal encontrados en la Cova Negra de Xàtiva, España en 2013.

Corría el año 1856. Junto a 16 piezas de hueso encontraron un cráneo. Sin embargo, ellos creyeron que eran restos de un oso.

Por esta razón, las entregaron a un maestro del lugar llamado Johan Karl Fuhlrott.

Fue a través de él que los fósiles llegaron a manos de la comunidad científica de la época.

Los científicos descubrieron que se trataban de parientes ancestrales y en el mismo lugar hallaron más de 400 huesos más.

El mito del neandertal no evolucionado

El primer esqueleto casi completo de un neandertal se descubrió cerca de La Chapelle-aux-Saints en el centro de Francia.

Por esta razón, al fósil se le conoció como “el viejo de La Chapelle”.

Este esqueleto llegó a manos del director del Laboratorio de Paleontología del Museo Nacional de Historia Natural de París, Marcelin Boule.

El fósil presentaba cierta deformidad espinal extrema, así como rodillas dobladas, cabeza sobresaliente y caderas flexionadas hacia delante.

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Además, el cráneo poseía una bóveda baja y pronunciadas crestas en la frente.

Todas estas características son típicas de grandes simios primitivos sin una inteligencia superior.

Con este único esqueleto, Boule supuso que la especie entera era igual al sujeto encontrado.

Por esta razón, en su informe describió los neandertales como seres brutales y bárbaros y afirmó que ni siquiera podían pararse derechos.

Esta es descripción fue inmediatamente aceptada.

Así fue como llegó a la cultura popular el mito del neandertal como un hombre salvaje de las cavernas.

Tiempo después, se descubrió que el sujeto no murió allí, sino que se le colocó en una especie de rito funerario.

Y la intensa deformación se debía a un caso grave de osteoartritis.